Reduzir a obesidade infantil agora pode ajudar na próxima pandemia

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Pesquisas sugerem que a obesidade leva a um maior risco de ficar gravemente doente de doenças como o COVID-19. Como podemos lidar com as disparidades de saúde que contribuem para a obesidade para proteger melhor nossos filhos das futuras crises de saúde pública?

Uma mulher e uma criança colhem frutas e legumes frescos em um carrinho de comida.

Entre as muitas lições emergentes da pandemia do COVID-19 está o impacto da obesidade. Pessoas com obesidade e doenças associadas tendem a ficar mais doentes e são mais propensas a morrer quando o COVID-19 ocorre.

Sabemos que a obesidade infantil é um poderoso preditor de obesidade na idade adulta. Isso coloca as crianças em risco aumentado de desenvolver inúmeros problemas de saúde mais tarde na vida, incluindo diabetes e doenças cardíacas. Além dessas doenças crônicas, pesquisas iniciais sugerem que a obesidade também pode aumentar sua suscetibilidade como adultos a doenças graves como o COVID-19.

COVID-19 e obesidade

A obesidade amplifica os efeitos com risco de vida de infecções virais como o H1N1 e agora o COVID-19. Com uma prevalência de 42% entre adultos americanos e pouco mais de 18% em crianças e adolescentes, a obesidade é uma pandemia por si só.

Durante a pandemia de H1N1 de 2009, vários relatórios identificaram a obesidade e a obesidade grave como fatores de risco para hospitalização. Em um estudo, mais da metade dos adultos da Califórnia com H1N1 grave ou fatal tinham obesidade; um quarto apresentava obesidade grave.

Tendências semelhantes estão se tornando aparentes com o COVID-19. Em um estudo com mais de 4.000 pacientes COVID-19 da cidade de Nova York, a obesidade emergiu como um poderoso preditor de hospitalização, perdendo apenas para a idade mais avançada (acima de 65 anos). Mesmo entre os pacientes com COVID-19 com menos de 60 anos, aqueles com obesidade tinham duas vezes mais chances de serem hospitalizados e 1,8 vezes mais chances de precisar de cuidados críticos.

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As taxas de obesidade são mais altas entre as pessoas de cor, impulsionadas pelo racismo estrutural que cria disparidades como pobreza, desvantagem econômica e falta de acesso a alimentos saudáveis. Além disso, muitas pessoas de cor apresentam taxas mais altas de hospitalização e morte por COVID-19 do que os brancos. Muitos também são trabalhadores essenciais ao longo da cadeia de suprimento de alimentos – incluindo trabalhadores rurais, trabalhadores em fábricas de processamento de carne, balconistas e distribuidores de alimentos – o que aumenta sua vulnerabilidade à infecção. Infelizmente, os salários, benefícios e condições de trabalho desses trabalhadores não refletem seu status essencial. Combinados com os impactos do COVID-19 em suas vidas diárias, incluindo interrupções no fornecimento de alimentos e demissões de membros da família, muitos estão enfrentando dificuldades para colocar comida suficiente na mesa para si e suas famílias – e muito menos alimentos saudáveis ​​que pode ser mais caro que as alternativas. Como resultado, a insegurança alimentar aumentou e a desnutrição pode estar chegando.

Esses fatores aumentam o estresse familiar, incluindo o estresse nas crianças, que já carecem de estruturas normais de apoio, como as escolas. É importante lembrar também que passar fome é um A Experiência Adversa na Infância (ECA), um evento potencialmente traumático que impede o desenvolvimento saudável, contribui para problemas crônicos de saúde na idade adulta e pode afetar negativamente a realização educacional e as oportunidades de emprego.

A curto prazo, o impacto desproporcional do COVID-19 em pessoas de cor e obesidade deve aumentar a conscientização sobre os efeitos adversos das infecções por COVID-19. Também deve enfatizar a necessidade de maior prevenção e cuidados agressivos para as pessoas afetadas. A eficácia da vacina deve ser testada em uma amostra adequada de pessoas de cor e pessoas com obesidade. Além disso, quando finalmente tivermos uma vacina eficaz contra o COVID-19, devemos priorizar seu uso para garantir que as pessoas com maior risco de doenças graves a recebam primeiro.

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Fortalecendo a cadeia de suprimento de alimentos

Também precisamos garantir que as crianças continuem tendo acesso a alimentos frescos e saudáveis, especialmente à luz das projeções de que a pandemia dobrará o tempo fora da escola para muitos, aumentando o risco de ganho de peso geralmente observado durante as férias de verão. Isso exigirá:

  • Fortalecimento do sistema de apoio alimentar: A necessidade mais urgente é fortalecer o sistema de apoio alimentar para garantir que todas as famílias tenham acesso a alimentos suficientes para viver uma vida saudável. A pandemia do COVID-19 enfatizou a importância de programas de nutrição escolar, bancos de alimentos e programas de assistência alimentar, como o Programa de Assistência Nutricional Suplementar (SNAP) para muitas comunidades vulneráveis.
  • Expansão da elegibilidade do SNAP: Recentemente, o Departamento de Agricultura dos EUA anunciou que o Families First Coronavirus Response Act está fornecendo lotes de emergência para os destinatários do SNAP, totalizando US $ 2 bilhões por mês – um aumento de 40%. O aumento de emergência é um bom começo, mas os benefícios mínimo e máximo devem ser aumentados. Fortes evidências mostram que um aumento no nível do benefício geral pode ajudar a estabilizar a economia e reduzir a pobreza e a insegurança alimentar. Como muitas pessoas atualmente precisam de assistência, a elegibilidade do SNAP deve ser ampliada e flexibilidades adicionais adicionadas para permitir que os benefícios sejam usados ​​virtualmente.
  • Aumentar o financiamento de alimentos escolares: Os programas de refeições escolares também precisarão de financiamento adicional e flexibilidade contínua para servir as famílias em nossas comunidades. Os distritos escolares fizeram um excelente trabalho ao adaptar seus programas de refeições para atender às necessidades das crianças e de suas famílias durante a crise do COVID-19, mas seus recursos são limitados.
  • Sustentar as muitas mudanças positivas na merenda escolar exigidas pelo Lei para Crianças Saudáveis ​​e Sem Fome.
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Abordando fatores além da segurança alimentar

No entanto, fortalecer o sistema de segurança alimentar é apenas o primeiro passo. A pandemia do COVID-19 ilustrou profundamente a fragilidade da nossa cadeia de suprimento de alimentos, do campo ao garfo, e quão facilmente as perturbações podem exacerbar os ambientes alimentares que levam à obesidade. As pessoas essenciais das quais dependemos para a colheita, processamento, transporte e distribuição de alimentos também são as mais vulneráveis ​​ao COVID-19 e menos protegidas da perda de emprego. Uma etapa crítica na reparação da cadeia de suprimento de alimentos exigirá que abordemos as questões que tornam esses trabalhadores vulneráveis, como moradia, status de imigração, salário digno, licença médica paga e proteção do local de trabalho contra ferimentos e doenças.

A pandemia do COVID-19 expôs claramente as desigualdades sociais e de saúde em nosso país e ressalta a necessidade urgente de construir comunidades saudáveis ​​e equitativas que possam suportar futuras crises de saúde pública como a que enfrentamos hoje. Precisamos aplicar as lições que estamos aprendendo da pandemia do COVID-19 para gerar a vontade política necessária para reduzir a obesidade e a saúde, alcançar a equidade em saúde e estabelecer um sistema alimentar sustentável. A consecução desses objetivos ajudará nossos filhos e as gerações a seguir a crescer saudáveis, fortes e resilientes.

Sobre o autor

William (Bill) Dietz é o diretor do Centro Global de Prevenção e Bem-estar Sumner M. Redstone da Escola de Saúde Pública do Instituto Milken da Universidade George Washington. Ele também é o diretor da STOP Obesity Alliance.

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