Para ajudar a recuperar o COVID-19, precisamos de refeições escolares universais gratuitas

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Como os funcionários das escolas enfrentam decisões difíceis sobre o ano letivo de 2020-21, a última coisa com que devem se preocupar é determinar quem se qualifica para almoços escolares gratuitos ou a preço reduzido.

Sala de almoço escolar vazio.

Para dezenas de milhões de crianças nos Estados Unidos, a escola não é apenas um lugar para aprender, mas um lugar onde eles podem depender de receber refeições saudáveis. Em março de 2020, de acordo com o Departamento de Agricultura dos EUA (USDA), mais de 31 milhões de crianças participaram do Programa Nacional de Merenda Escolar (NSLP) e mais de 17 milhões participaram do Programa de Café da Manhã na Escola (SBP); a grande maioria das crianças que recebem essas refeições escolares são de famílias com baixa renda.

Então, quando o COVID-19 varreu o país nesta primavera e forçou pelo menos 124.000 escolas nos Estados Unidos, atendendo a 55 milhões de estudantes, uma crise de saúde pública rapidamente se tornou uma crise educacional e nutricional.

Os distritos escolares responderam rápida, criativa e heroicamente, implementando os modelos “Grab and Go”, permitindo que os pais comprassem refeições nos estacionamentos da escola ou em outros centros comunitários; carregar ônibus escolares com refeições e deixá-los nas paradas nas rotas do bairro; e entrega de refeições diretamente nas casas dos alunos. O USDA fez sua parte emitindo uma série de isenções que concediam mais flexibilidade na maneira como as refeições poderiam ser preparadas, embaladas e servidas. Especialmente para os estudantes que vivem na pobreza e em áreas onde os alimentos saudáveis ​​são geralmente escassos, o heroísmo de funcionários e voluntários da escola foi uma tábua de salvação.

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Hoje, existem mais perguntas do que respostas sobre o ano letivo de 2020-21, que podem ser diferentes das que já experimentamos. Mas a última coisa em que os funcionários das escolas devem se preocupar ao reabrir é como processar pedidos de refeições e descobrir quem se qualifica para categorias gratuitas ou de preço reduzido; sua missão de educar e alimentar os alunos da maneira mais segura possível deve ser sua principal preocupação.

O USDA anunciou recentemente que algumas das isenções de flexibilidade de refeições emitidas nesta primavera continuariam em 2021, o que ajudará. Mas precisamos agir maiores e mais ousados. Para esse fim, o USDA deve dar o próximo passo natural de permitir que as escolas sirvam refeições gratuitas a todos os alunos durante o próximo ano letivo (ou seja, refeições universais gratuitas) e o Congresso deve se apropriar de qualquer financiamento adicional necessário para cobrir o custo total de todas as refeições servido.

A merenda escolar universal gratuita ajudará a alcançar três objetivos principais.

Mais famílias – particularmente famílias com baixa renda – terão o suficiente para comer.

Desde março, mais de 40 milhões de pessoas nos Estados Unidos entraram com novas reivindicações de desemprego. A taxa nacional de desemprego saltou para 11,1%, com taxas ainda mais altas entre negros e latino-americanos. Com mais famílias perdendo seus meios de subsistência e benefícios federais extras de seguro-desemprego, que devem expirar no final de julho, colocar comida na mesa será mais difícil. Já estamos vendo isso acontecendo. O Institute for Policy Research estima que as taxas de insegurança alimentar dobraram em geral e triplicaram para famílias com crianças entre março e abril de 2020 devido a picos de desemprego e maior dificuldade em acessar a merenda escolar.

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A Fundação Robert Wood Johnson lançou uma série de princípios de equidade em saúde para orientar os esforços estaduais e locais de reabertura e recuperação, para garantir que as famílias mais atingidas pela pandemia e a conseqüente retração obtenham a ajuda necessária para se recuperar. Um dos pilares da nossa estrutura é a identificação proativa e a solução de lacunas políticas existentes – o que inclui a expansão dos programas de merenda escolar para mais crianças.

Mais crianças receberão refeições saudáveis ​​que as ajudarão a crescer, aprender e prosperar.

Os padrões mais saudáveis ​​de nutrição das refeições escolares têm funcionado exatamente como pretendido desde que a implementação começou quase uma década atrás. A pesquisa do USDA mostra que o conteúdo nutricional das refeições escolares aumentou significativamente e a participação dos alunos nos programas de refeições é mais alta nas escolas que servem refeições saudáveis.

De fato, pesquisas publicadas em Assuntos de Saúde apenas nesta semana mostra que as refeições escolares mais saudáveis ​​estão associadas a uma diminuição significativa no risco de obesidade entre crianças que crescem em famílias com baixa renda. Os autores calcularam que a taxa de obesidade entre essas crianças em 2018 era 47% menor do que seria sem os padrões mais saudáveis ​​de alimentação escolar, traduzindo em aproximadamente 500.000 casos a menos de obesidade.

Refeições saudáveis ​​são boas não apenas para o bem-estar dos alunos, mas também podem ajudá-los a ter sucesso na sala de aula. Por exemplo, pesquisas mostram que o café da manhã regular, incluindo café da manhã na escola, traz benefícios cognitivos, incluindo um efeito principalmente positivo no comportamento das tarefas em sala de aula e no desempenho acadêmico das crianças.

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As escolas serão poupadas de encargos financeiros e administrativos.

Descobrir como reabrir escolas durante uma pandemia é um desafio incrivelmente difícil. Quando os alunos devem retornar? Quantos devem estar no edifício ao mesmo tempo? Os alunos podem sentar-se na cafeteria? Não há manual definido para seguir.

Os distritos escolares estão enfrentando enormes desafios logísticos e operacionais antes do ano letivo de 2020-21, e o serviço de refeições não é exceção. De acordo com uma pesquisa recente da School Nutrition Association, mais de 860 distritos escolares em todo o país relataram perdas financeiras estimadas combinadas de programas de serviços de alimentação de mais de US $ 626 milhões devido aos impactos do COVID-19. Com o número esperado de crianças que, de outra forma, se qualificariam para refeições gratuitas e a preços reduzidos, o governo federal deveria intervir para garantir que todas as crianças sejam alimentadas adequadamente durante o dia escolar, sem custos para escolas ou famílias.

Por mais de 70 anos, os alunos contam com programas nacionais de alimentação escolar para mantê-los saudáveis ​​e ajudá-los a aprender, mas sua importância para a nossa saúde e bem-estar nunca foi tão grande. A merenda escolar gratuita da Universal não resolverá todos os desafios associados a esta pandemia, mas é um componente essencial de uma recuperação segura e equitativa.

Sobre o autor

Jamie Bussell

Jamie Bussel é diretora sênior de programa da Fundação Robert Wood Johnson em Princeton, NJ Siga-a no Twitter: @JBussel



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