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O impacto da mudança de SNAP e refeições escolares durante o COVID-19

4 de abril de 2020 - Saude
O impacto da mudança de SNAP e refeições escolares durante o COVID-19
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A ajuda de emergência reforçaria os programas, mas as propostas de longo prazo ainda reduziriam o acesso ao vale-refeição, tornariam as refeições escolares menos saudáveis.

Um sinal indica que uma escola está fechada.

A pandemia de coronavírus resultou em milhares de mortes nos Estados Unidos e prejudicou a vida diária de milhões de pessoas em todo o país. Parte da resposta de emergência em todos os níveis do governo tem sido garantir que crianças e famílias continuem tendo acesso a alimentos saudáveis ​​e acessíveis.

O maior programa de assistência nutricional dos Estados Unidos é o SNAP (Programa de Assistência Nutricional Suplementar) – às vezes conhecido como vale-refeição -, com os Programas Nacionais de Almoço Escolar e Café da Manhã também entre os maiores. Esses programas se tornaram ainda mais críticos durante a atual pandemia, mas as alterações pendentes nesses programas alterariam fundamentalmente a forma como são executados e quem tem acesso a eles.

Conversei com Giridhar Mallya, oficial sênior de políticas da Fundação Robert Wood Johnson (RWJF), para entender melhor como a recente legislação de alívio de coronavírus afeta o SNAP e a merenda escolar, bem como algumas das propostas de longo prazo em ambas as áreas.

Por que o SNAP é importante? Por que a Fundação Robert Wood Johnson investiu no sucesso do programa?

O SNAP é o Programa de Assistência Nutricional Suplementar. É o programa que anteriormente era chamado de vale-refeição. Como base, nos preocupamos muito com a promoção da equidade em saúde, o que significa oferecer a todos uma chance justa de viver todo o seu potencial de saúde. Um programa como o SNAP é essencial para essa missão. Fornece apoio financeiro a indivíduos e famílias para colocar comida na mesa. Atende cerca de 40 milhões de pessoas neste país, em qualquer ano em particular. Cerca de metade dessas pessoas são crianças e dois terços são crianças, adultos mais velhos ou pessoas com deficiência. Então, realmente serve como uma tábua de salvação para essas pessoas.

Giridhar Mallya

Giridhar Mallya é um médico de saúde pública e especialista em políticas de saúde na RWJF.

O que eu realmente amo no programa é que ele não apenas cumpre seu objetivo principal de reduzir a fome – e o faz efetivamente, como foi demonstrado por todo um corpo de pesquisas -, mas também reduz a pobreza entre as famílias. Quando você olha para as pessoas que foram atendidas pelo SNAP quando crianças, se você as segue ao longo da vida, quando adultas, elas têm taxas mais baixas de coisas como diabetes e pressão alta. E algumas pessoas atendidas pelo programa têm melhores resultados econômicos quando adultos. Portanto, este programa é realmente um home run em termos de saúde física, financeira e social das pessoas.

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O que significa para uma família ter acesso ao SNAP, principalmente em momentos difíceis de suas vidas?

A maioria das famílias com crianças atendidas por este programa vive na pobreza. Para uma família de quatro pessoas, isso significa que eles vivem com US $ 26.200 ou menos por ano, o que realmente ajuda a colocar isso em perspectiva. Os benefícios do SNAP – que podem custar algumas centenas de dólares por mês – podem realmente significar a diferença entre uma criança fazendo três refeições por dia e talvez apenas duas ou uma. Especialmente para crianças pequenas, a comida é combustível para seu desenvolvimento – seus corpos em desenvolvimento, mas também suas mentes em desenvolvimento. Existem vários estudos que mostram que crianças que não passam fome – que têm segurança alimentar – podem estar mais fisicamente presentes na escola, mas também mentalmente. Portanto, tem impactos de curto e longo prazo em sua trajetória educacional.

Recentemente, o Congresso aprovou várias leis para lidar com a pandemia de coronavírus. Algum desses impactou o SNAP?

Sim, essas leis incluem algumas alterações amplas no SNAP. Por um lado, os requisitos de trabalho e os prazos para os benefícios normalmente existentes foram efetivamente suspensos. Em segundo lugar, permite que os estados solicitem isenções especiais ao Secretário para fornecer benefícios temporários e de emergência às famílias SNAP existentes, até a distribuição mensal máxima. Finalmente, famílias com crianças que normalmente receberiam refeições escolares receberão assistência emergencial do SNAP para ajudar a cobrir as refeições que essas crianças teriam na escola. Todas essas são boas mudanças que visam tornar os benefícios mais seguros para mais pessoas durante esta emergência.

No entanto, a legislação não incluiu um aumento no benefício básico do SNAP, que alguns advogados pediam enquanto os debates estavam acontecendo. Houve um aumento nos benefícios do SNAP durante a Grande Recessão, por exemplo, que reduziu a fome e os problemas financeiros.

Além dessa resposta de emergência, quais são as possíveis mudanças de longo prazo no SNAP atualmente em discussão?

Há muita coisa acontecendo em termos de ações do Departamento de Agricultura dos EUA (USDA) relacionadas ao SNAP. No total, as mudanças de longo prazo propostas pelo USDA dificultam a qualificação de várias pessoas e famílias para o programa. E para aqueles que continuam qualificados, muitos verão uma redução nos benefícios. Então, acho que esse é o impacto geral dessas propostas.

Em termos de propostas específicas: Primeiro, existe uma proposta do USDA que basicamente tornaria mais difícil para os estados renunciarem aos requisitos de trabalho que estão escritos no SNAP. A segunda é uma mudança de regra que tornaria mais difícil, novamente, que os estados fossem mais flexíveis em termos de seus requisitos de elegibilidade, no que se refere aos limites de renda e de ativos. E a terceira mudança de regra diz respeito a como os custos de serviços públicos são contabilizados para determinar se uma pessoa ou família é elegível ou não. E basicamente, mais uma vez, define um padrão federal, em vez de ter os padrões de estado para estado, embora este último possa refletir melhor como são os custos de serviços públicos naquele local.

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O que essas propostas significariam para as famílias afetadas por essas regras?

O impacto geral é que isso afetaria adversamente a elegibilidade e a quantidade de benefícios que milhões de famílias recebem. Se você analisar o impacto de todas essas três propostas em conjunto, 3,7 milhões de pessoas perderiam a elegibilidade para o SNAP e cerca de 4,5 milhões de pessoas ou mais veriam uma diminuição nos benefícios.

Estávamos falando especificamente sobre crianças antes: cerca de meio milhão de famílias com crianças sofreriam uma perda de elegibilidade e mais de um milhão veriam uma diminuição na quantidade de benefícios que elas obtêm. Portanto, é realmente apenas um impacto adverso substancial e significativo se todas essas três mudanças de regra ocorrerem juntas.

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Como essas mudanças no SNAP afetariam o acesso das crianças a refeições saudáveis ​​na escola?

Haverá mudanças na elegibilidade categórica de base ampla que não afetam apenas o SNAP, mas também as refeições escolares. O que acontece sob a elegibilidade categórica de base ampla é que, se uma criança ou uma família estiver recebendo um determinado tipo de benefício em dinheiro do estado, ela poderá se qualificar automaticamente para o SNAP e, por sua vez, poderá se qualificar automaticamente para a escola gratuita ou a custo reduzido refeições.

Com as mudanças propostas do USDA para a elegibilidade categórica de base ampla, quase um milhão de crianças perderiam a elegibilidade direta para as refeições escolares. Alguns deles, com documentação adicional, poderiam continuar a receber refeições escolares gratuitas ou a custo reduzido, mas outras não. Portanto, essa mudança proposta também afetaria o acesso das crianças a refeições saudáveis ​​e nutritivas na escola. É um golpe duplo dessa maneira: afeta a segurança alimentar em casa e também na escola.

Que impacto as refeições escolares saudáveis ​​têm sobre as crianças, em termos de saúde e aprendizado?

Eu acho que o que vimos, especialmente desde a Lei das Crianças Saudáveis ​​e Sem Fome, é que a qualidade nutricional das refeições escolares, a participação das crianças nas refeições escolares e a satisfação delas com as refeições escolares melhoraram. Então, essas são todas grandes coisas.

O que é ainda mais importante, eu acho, do ponto de vista da saúde pública, é que estamos descobrindo que, através da melhoria da qualidade nutricional das refeições escolares, além de várias outras mudanças que estão acontecendo nos ambientes escolares, isso pode ter um impacto positivo sobre saúde das crianças. Além disso, sabemos que quando as crianças são bem alimentadas, elas estão muito mais preparadas para aprender na escola, para cumprir os marcos educacionais e de desenvolvimento que devem cumprir e que têm melhor desempenho na escola. Portanto, há impactos positivos sobre nutrição, saúde e resultados educacionais que são colocados em risco se essa regra for aprovada.

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Em janeiro, o USDA propôs mudanças nos programas de merenda escolar que tornariam essas refeições menos saudáveis. Você pode falar sobre o impacto que a proposta teria?

A proposta do USDA significaria que as escolas teriam permissão para servir menos frutas, menos grãos integrais, menos variedades de vegetais e mais vegetais ricos em amido. Alimentos como pizza e cheeseburgers poderiam ser servidos com mais frequência sem a necessidade de atender aos padrões nutricionais. Isso teria um impacto real nos cerca de 30 milhões de estudantes que dependem das refeições da escola.

Uma análise da Healthy Eating Research examinou o impacto projetado da proposta e descobriu que ela teria impactos negativos na saúde e no desempenho acadêmico das crianças. Os alunos que seriam mais impactados por essas mudanças são os de famílias de baixa renda que frequentam a maioria das escolas negras e hispânicas e nas comunidades rurais – crianças que geralmente já apresentam maior risco de obesidade e condições de saúde relacionadas.

O USDA tomou algumas medidas positivas para dar às escolas flexibilidade na maneira como elas servem refeições durante a pandemia, já que mais de 54 milhões de crianças em todo o país enfrentam o fechamento de escolas. Essa flexibilidade é louvável, porque sabemos como as refeições saudáveis ​​são importantes para essas crianças. É exatamente por isso que essas possíveis mudanças nos padrões de nutrição das refeições nas escolas seriam a abordagem errada.

A legislação sobre o coronavírus também afetou as refeições escolares?

Sim. Como mencionei antes, as famílias com crianças que participam dos programas de merenda escolar agora devem receber um benefício do SNAP, de modo que essa é a maneira pela qual a legislação afeta esses programas. Em segundo lugar, o USDA permitiu aos estados maior flexibilidade na forma como eles servem refeições, para que possam servi-los fora do ambiente escolar.

No quadro geral, que preferências de política a RWJF possui quando se trata de SNAP e merenda escolar?

Esses programas, tanto o SNAP quanto a merenda escolar, trazem benefícios à saúde, educacionais e econômicos. Então, acho que a grande questão é: queremos facilitar ou dificultar o acesso das pessoas a esses programas eficazes? Nossa posição é que qualquer mudança de política proposta para esses programas deve facilitar a qualificação e a colheita dos benefícios. E quando analisamos as alterações propostas, sejam as três propostas ao programa SNAP ou a reversão proposta mais recente para os padrões de refeições escolares, não acreditamos que essas alterações atendam a esse princípio.

Muito especificamente, em termos de SNAP, todas as alterações propostas devem ser cuidadosamente consideradas em termos de qual impacto terá sobre a elegibilidade e a utilização e, portanto, sobre os resultados de saúde, educação e economia que descrevemos. Segundo, o SNAP deve continuar investindo em estratégias que permitam às pessoas comprar alimentos mais saudáveis. E existem alguns modelos diferentes testados pelo SNAP que se mostraram eficazes. Sabemos que pode ser mais caro comer de forma mais saudável, por isso precisamos permitir que as famílias façam isso. Terceiro, acreditamos que essas três alterações propostas ao SNAP não devem avançar e que o programa deve ser mantido em sua forma atual.

Quanto à proposta sobre merenda escolar, achamos que é mal orientada. Como nosso presidente e diretor executivo, Richard Besser, declarou: “O enfraquecimento dos padrões de nutrição escolar não resolve problemas; cria-os. “

A conclusão é que, embora a legislação de resposta ao coronavírus pareça ajudar no curto prazo, as mudanças de longo prazo ainda em cima da mesa dificultariam o acesso do SNAP a muitas pessoas e tornariam as refeições escolares menos saudáveis.

Para mais informações sobre como a legislação de alívio ao coronavírus impactou o SNAP e outros programas alimentares, consulte os recursos do Centro de Pesquisa e Ação em Alimentos e Urban Institute.

Sobre o autor

Jennie Day-Burget

Jennie Day-Burget, um premiado profissional de relações públicas e comunicação, ingressou na RWJF em 2015. Ela fornece suporte de comunicação a iniciativas da RWJF que visam fortalecer crianças e famílias vulneráveis ​​e programas que ajudam todas as crianças a alcançar um peso saudável. Leia a biografia completa dela.

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