Como o melão amargo melhorou a habitação em Providence, Rhode Island

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Muitos projetos de habitação se concentram exclusivamente em colocar um teto sobre a cabeça das pessoas. Buscamos uma abordagem mais ampla que integre valores culturais em cozinhas, residências e bairros.

A tradução literal da palavra "sankofa", da tribo Akan no Gana, significa "volte e busque-o. ”Figurativamente, ele captura uma crença importante na cultura Akan: Embora o futuro traga novos aprendizados, o conhecimento do passado não deve ser esquecido.

Esse princípio orientou nossos esforços para transformar 10 lotes anteriormente danificados em uma comunidade vibrante de 50 modernos apartamentos "verdes" em Providence, a comunidade diversificada de West End em Rhode Island. O empreendimento de US $ 13,5 milhões está conectado a 30.000 pés quadrados de espaço de horta comunitária. Pais solteiros vêm com filhos, pastores vêm com filhos e as pessoas sentam-se sob a pérgola do jardim, construída por jovens voluntários locais. É, como um artigo colocou, uma "colméia de atividade".

Uma abordagem holística da saúde

Percorremos um longo caminho desde onde começamos quase uma década atrás. Então, os residentes da West Elmwood Housing Development Corporation (WEHDC) – mais de um terço dos quais são imigrantes e refugiados da América Central, África Ocidental e Sudeste da Ásia – não tiveram muito acesso a alimentos frescos, de alta qualidade e acessíveis, que ambos apoiaram seu bem-estar geral e permitiram preservar seus valores culturais.

A comida tem um impacto direto na saúde e é um componente crítico do patrimônio cultural dentro da comunidade diversificada. Mas os moradores do WEHDC tiveram dificuldade em encontrar produtos frescos nativos de seus países – lugares como Libéria, Nigéria, República Dominicana e Haiti. Em vez disso, eles confiavam em produtos enlatados que podiam encontrar e recorriam a alimentos com alto teor de gordura e baixa nutrição, típicos da dieta americana padrão, como hambúrgueres, pizza e outros, ou viajavam longas distâncias para acessar alimentos nativos de sua cultura.

Os moradores do bairro enfrentaram outras barreiras sistêmicas à saúde e ao bem-estar: altas taxas de criminalidade, escolas com baixo desempenho, grandes extensões de terrenos baldios e pouco acesso a espaços verdes, caminhos seguros e passíveis de caminhada ou espaços de reunião da comunidade. A saúde da comunidade estava em declínio, com altos índices de obesidade, diabetes e outros males. Os imigrantes que chegaram aqui de boa saúde ficaram menos saudáveis ​​a cada mês que passava.

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O Presidente e CEO da RWJF, Rich Besser, discute como a habitação está ligada à saúde e à eqüidade nos Estados Unidos.

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Os membros da comunidade levantaram preocupações. Nós do WEHDC ouvimos – e iniciamos um esforço coordenado para promover mudanças estruturais em moradias, acesso a alimentos e meio ambiente.

Em 2011, fizemos uma parceria com líderes comunitários, acadêmicos, especialistas em nutrição e jardinagem e outros para explorar como melhorar a saúde e promover a eqüidade na comunidade. Realizamos pesquisas, grupos focais e entrevistas com membros da comunidade – algumas vezes em seus idiomas nativos – para aprender a melhor forma de apoiar a saúde na comunidade e avaliamos as ofertas nos mercados locais.

A maioria dos projetos habitacionais enfatiza apenas a habitação – quanto mais unidades, melhor. Mas percebemos que precisávamos ir além do número de apartamentos que construímos e buscar uma abordagem mais ampla de saúde e bem-estar – uma que integre os valores culturais das pessoas em suas cozinhas, casas e bairros.

Além dos apartamentos, imaginamos um conjunto habitacional com espaços comunitários onde os inquilinos pudessem se reunir e construir laços comunitários; uma horta comunitária, com canteiros, um viveiro de árvores e uma estufa, onde os moradores podiam cultivar alimentos e apreciar a natureza; e um mercado semanal com alimentos acessíveis e culturalmente relevantes que celebraram culturas em todo o mundo.

Em nossa opinião, essa iniciativa se encaixa perfeitamente no lema e na missão da WEHDC: construímos casas, construímos comunidade, construímos vidas.

Ainda assim, não foi uma venda fácil. Tivemos que reunir dois movimentos sociais separados e freqüentemente isolados – os que defendiam moradias populares e os que defendiam o espaço verde urbano. E tivemos que convencer os financiadores a reservar uma grande quantidade de imóveis de primeira linha para usar como espaço de jardim, em vez de para mais apartamentos.

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Com a ajuda de parceiros do meio acadêmico e do setor sem fins lucrativos, convencemos os financiadores de que um projeto holístico como esse seria maior que a soma de suas partes: não apenas melhoraria a saúde pública e diminuir as disparidades de saúde, mas também expandiria as oportunidades econômicas e fortalecer os laços da comunidade.

Construindo Capital Cultural

Em 2016, concluímos o projeto. As unidades habitacionais agora estão conectadas às hortas comunitárias, onde os inquilinos e outros membros do bairro se reúnem para cultivar, socializar e descansar. Eles cultivam frutas e vegetais difíceis de encontrar, como melão amargo, verduras de batata doce, espinafre aquático, amaranto, milho asiático e muito mais.

Eles também podem comprar esses alimentos no mercado semanal local e cozinhá-los na cozinha da comunidade local. Como resultado, eles conseguem os ingredientes necessários para preparar as refeições saudáveis ​​que amam e não precisam viajar muito para obtê-los. Nem precisam pagar um braço e uma perna por bola amarga ou algum outro item "exótico" em uma mercearia.

O projeto também floresceu de outras maneiras. Além de vender alimentos internacionais, o “mercado mundial” semanal apresenta música ao vivo, produtos feitos à mão, demonstrações de culinária e atividades de exercícios que atendem a diferentes contextos culturais. Voluntários e funcionários da corporação de desenvolvimento comunitário ensinam alfabetização financeira e preparação de alimentos a jovens mães e outras pessoas e apóiam empreendedores locais de alimentos e impacto social. E os fornecedores de nossa microfarm cultivam e vendem produtos, trazendo vitalidade econômica ao bairro de baixa renda.

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Nosso próximo projeto é um café que fornecerá um espaço necessário para reunir e fazer negócios e, ao mesmo tempo, criar empregos na comunidade e atrair dólares para a vizinhança. O café nos foi sugerido por um membro que estava frustrado por ter que deixar seu próprio bairro para se relacionar com clientes em potencial. Ele viu isso como uma oportunidade perdida de circular dólares dentro da comunidade. Um profissional da indústria de alimentos se ofereceu para ajudar a montar um plano de negócios. Dois anos depois, com o apoio de um parceiro nacional de financiamento e do município local, o site do Sankofa Café está agora sob revisão ambiental, com a construção programada para começar em breve.

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O impacto da iniciativa Sankofa foi profundo. O fácil acesso a alimentos saudáveis ​​e culturalmente adequados fez uma grande diferença na saúde da comunidade, onde um terço dos residentes vive abaixo da linha da pobreza. Também construiu capital cultural e criou um sentimento de orgulho da comunidade. O bairro se transformou em uma meca cultural e a demanda por mais moradias é alta. Os residentes fazem lobby com seus funcionários eleitos para continuar apoiando nossos serviços. Antes considerado um pass-through, o West End agora é um destino.

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Saiba mais sobre o programa RWJF Award for Health Equity e conheça os premiados de 2018.

O projeto também está chamando mais atenção. Em 2017, ganhou o Smart Growth Award do GrowSmartRI e estamos tão orgulhosos que a National Civic League nos nomeou para o RWJF Award for Health Equity, que conquistamos em 2018. Esses prêmios nos ajudaram a espalhar a palavra sobre nossa abordagem holística e legitimamos o nosso sonho. Acreditamos que é um modelo não apenas para nossa cidade, mas para a nação: mostra como podemos criar espaços que cultivam saúde e bem-estar, engajamento cívico e orgulho da comunidade.

O presidente da Liga Cívica Nacional, Doug Linkhart, diz que Sankofa "realmente encarna" o espírito do Health Equity Award, que celebra a mudança de sistemas no nível local. “Ao envolver os moradores locais, o projeto atrai a participação ativa das pessoas da comunidade para construir saúde física e mental, à medida que os moradores obtêm acesso a alimentos saudáveis ​​e um ambiente social que incentiva a comunicação.”

Não poderíamos concordar mais. Nomeamos este projeto como Sankofa porque queríamos prestar homenagem às necessidades culturais da comunidade e à importância de recorrer ao passado para progredir no futuro. Escolhemos essa palavra porque enfatiza nossa crença de que a cultura – refletida na habitação, na comida, na música e muito mais – é um ingrediente essencial na criação de uma cultura de saúde, tanto aqui em Providence quanto em todo o mundo.

Saiba mais sobre o Prêmio RWJF de equidade em saúde.

sobre os autores

Sharon Conard-Wells é diretor executivo da West Elmwood Housing Development Corporation, uma corporação de desenvolvimento comunitário sem fins lucrativos.

Angela Bannerman Ankoma, vice-presidente executiva da United Way de Rhode Island, é ex-presidente imediata do WEHDC e faz parte do conselho de administração.

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